Vlak over de grens ligt het Duitse stadje Xanten. Het is niet echt een bijzonder grote plaats, maar wel een met een eeuwenlange geschiedenis.

Xanten is ontstaan toen de Romeinen in deze gebieden waren, vanaf ongeveer 50 voor Christus. Zij bouwden hier een legerkamp, met bijbehorende burgerlijke nederzetting. De naam was Castra Vetera.

In 69 na Christus, dus zo’n 100 jaar later, is deze plaats verwoest door de opstandige Bataven onder Julius Civilis. Toen deze opstand was neergeslagen begonnen de Romeinen met de bouw van een nieuwe nederzetting. De naam van deze nederzetting was Colonia Ulpia Traiana. De bouw vond plaats toen Traianus keizer was.

Deze nieuwe stad lag een eindje verderop, aan de Rijn. Op die plek ontstond een bloeiende stad. Nadat de Romeinen vertrokken verviel de stad. Weer een eindje verderop ontstond op de oude begraafplaats, bovenop het graf van een heilige, een kapelletje en bedevaartsoord. Dit kapelletje groeide uit tot de huidige domkerk. Rondom deze kerk ontstond de nieuwe nederzetting Xanten. Dat woord Xanten is een verbastering van het Latijnse “Ad Sanctos”, vertaald: “Naar de heiligen”.

Tegenwoordig is Xanten een stadje met ongeveer 20.000 inwoners. Het “nieuwe” Xanten is een Middeleeuws handelsstadje aan de oevers van de Rijn. Het stadje is opgebouwd rond de domkerk. Het straatbeeld lijkt mooi en oud middeleeuws, maar niets is minder waar. De stad is in de Tweede Wereldoorlog bijna helemaal met de grond gelijk gemaakt, en na die tijd in oude stijl weer helemaal opgebouwd.

We overnachtten in een bijna spliksplinternieuwe jeugdherberg, met uitzicht op een oude Rijnarm. De rivier heeft deze meanderbocht afgesneden en dit nieuw ontstane meer is uitermate geschikt voor watersport. De sneeuw geeft het nog een extra verlaten tintje.

Al lopend door Xanten vraag ik me telkens af hoe het toch mogelijk is dat deze stad zich nauwelijks verder heeft ontwikkeld. Voor Middeleeuwse begrippen is het een flinke stad geweest.

Waarom is de stad relatief zo achteruit gegaan? Heeft het te maken met de verplaatsing van de loop van de rivier de Rijn? Of komt het meer door het dichtbijzijnde Ruhrgebied, dat vanwege de grondstoffen en industrie als een soort magneet alle ontwikkelingen naar zich toetrok? Interessant om dat te onderzoeken.

Aan de ene kant is het fijn dat de stad niet zo gegroeid is, want daardoor ligt de oude Romeinse stad nog steeds aan de oppervlakte en kunnen daar nu nog opgravingen gedaan worden, zonder dat daar gebouwen voor gesloopt hoeven te worden. Op de plek van de oude Romeinse stad, ligt nu het archeologisch park. Daar vind je nog resten en reconstructies van verschillende gebouwen.




  • Pin It on Pinterest